みみ・はな・のどの病気

耳垢(みみあか)はとるべき?とらない方がいいの?

耳鼻咽喉科の外来には、耳の症状で来院される患者さんが多数いらっしゃりますが、中には明らかに耳掃除のやりすぎが原因で耳の症状を起こしたと思われる患者さんが少なくありません。欧米では「耳掃除はやってはいけない禁断の快楽」とも呼ばれていますが、耳掃除はやったほうがいいのか、やらない方がいいのか考えてみましょう。

まず耳垢を理解するためには、耳の構造を知る必要があります。外耳道は、耳の奥の硬い骨に囲まれ薄い皮膚に被われた骨部外耳道と、比較的厚い皮膚で形成された入り口付近の軟部外耳道に分かれます。軟部外耳道には、皮脂腺、アポクリン腺の一種の耳垢腺があり、そこから出る分泌物と皮膚の角化物によって耳垢が形成されます。したがって耳垢はこの軟部外耳道に存在します。(図‐1)

さらに外耳道の皮膚には、内部の老廃物を外耳道入口部へ運ぶ、自浄作用という大切な働きがあり、細菌の侵入や異物の侵入を防いでいます。

また、耳垢にはカサカサした乾型(dry type)とヤニ耳、ネコ耳といわれる褐色アメ状の湿型(wet type)があります。(図‐2)この耳垢の性状には人種差があり、日本人には乾型が多く、白人、黒人には湿型が多いと報告されています。日本人で湿型の人は16%前後です。

図-1 外耳道の構造
図-2 耳垢の性質
乾型
湿型

さて、これらのことをふまえて耳掃除について考えてみましょう。確かに耳掃除は心地よいですし、「垢」と書きますので、できるだけ自分の体を清潔にしたいという気持ちも分かります。しかし、耳の症状が何もないのに耳掃除を繰り返すと、外耳道の自浄作用を破壊し、かえって耳垢が溜まり易くなったり、細菌感染を起こす心配があります。さらに、耳垢をどんどん耳の奥の方へ押しやり聞こえが悪くなりなったり、外耳道皮膚や鼓膜を傷つけてしまう心配もあります。また、湿型の耳垢は病気ではありませんので、異常だと思って頻回に掃除しすぎるのもよくありません。自分の症状を訴えることができない赤ちゃんではとくに注意が必要です。

以上のことを考慮すると、何も耳の症状がないのに耳掃除をやり過ぎるのは、危険なようです。最近、米国の耳鼻咽喉科頭頚部学会でも耳掃除好きの人向けの警告を発しています。「耳垢は、耳の中を適度に湿らせ、チリやホコリが中に入るのをブロックし、雑菌の繁殖を防ぐ大事な役目をあるのに、耳掃除をやり過ぎると耳垢栓塞という病気になったり、外耳道の自浄作用を壊し、かえって耳垢が溜まりやすくなってしまいますよ」と言っているのです。

それでは、耳垢は全く放置しておいてよいか、と言うとそうとは限りません。次に述べるような場合は、耳鼻咽喉科できちんと診てもらい、耳垢を除去してもらったり、適切なアドバイスを受ける必要があります。

  • 耳がつまったような感じ、聞こえが悪い、耳鳴りがするなど耳症状がある場合、耳垢栓塞を起こしている可能性があります。(図-3)
  • 耳垢が溜まる周期が早く、とってもとっても、すぐ溜まってしまう人。外耳道の自浄作用がなくなっている可能性があります。
  • 学校健診で耳垢を指摘された児童・生徒。耳鼻咽喉科受診が必要です。
  • その他、耳鼻科咽喉科では、鼓膜などを正確に観察するため、症状がなくとも耳垢を除去する場合があります。
図-3 耳垢栓塞

いかがでしょうか。気持ちいいから、耳垢が溜まったままだと不潔そうだから、といって耳掃除のやり過ぎるのは、危険だということをお分かりいただけたでしょうか。

最後に、耳の中は自分では見ることが難しい場所ですので、耳垢が気になる方は、最寄りの耳鼻咽喉科にお気軽にご相談ください。

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神林耳鼻咽喉科医院(仙台市青葉区)

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